四家公司竞标美海军舰载无人加油机项目,2018年评出最优方案

来源:宇辰网 作者:陈莹 时间:2017-10-12 分享至:
[宇辰导读]波音、通用原子、洛克希德·马丁和诺斯洛普·格鲁门四家公司正投身于美国海军的MQ-25黄貂鱼舰载无人加油机项目。

据外媒报道,美国海军航空系统司令部(NAVAIR)已经低调地向波音(Boeing)、通用原子(General Atomics)、洛克希德·马丁(Lockheed Martin)和诺斯洛普·格鲁门(Northrop Grumman)四家公司正式发布了关于MQ-25黄貂鱼舰载无人加油机的需求书。海军方面表示,将在2018年选出最佳设计方案。

与此同时,通用原子成为四家中第一家展示设计方案的公司,并表示,其所设计的不仅仅是一个会飞的加油站。言外之意,通用原子似乎想为无人机赋予更多功能。

十多年来,美国该军一直致力于研发一款从航母上操作的无人机。起初,该项目为海军和空军联合项目“联合无人作战航空系统(Joint Unmanned Combat Air Systems ,简称J-UCAS)”的一部分。随后,2011年海军开始了自己的“无人作战飞机系统演示项目(Unmanned Combat Air System Demonstrator ,简称UCAS-D) ”,继续研究舰载无人机。

2013年,UCAS-D项目继续,海军向波音、通用原子、洛克希德·马丁和诺斯洛普·格鲁门四家公司发出合同,最初是打造一个能够穿透密集综合防空网络的隐形远程攻击和侦察平台,取名为“无人舰载空中侦察打击(UCLASS)计划”。到了2016年,更改为“舰载空中加油系统Carrier-Based Aerial-Refueling System (CBARS) ”,海军告知四家公司改变研发路线,将重点放在空中加油上,其次才是空中侦察能力。

而随着时间推进,在海军就该项目的官方声明中,有限的侦察功能也消失不见。如今无人机项目的主要目标是扩展舰载航空队有人驾驶飞机的航程,将F/A-18E 和F/A-18F“超级大黄蜂”从空中加油的重担中解脱出来。据悉,舰载“超级大黄蜂”飞机有20%-30%的架次是用于加油工作。

在2017年9月的一次采访中,海军航空部队指挥官Mike Shoemaker透露,最终的MQ-25无人机将能够能航母上起飞,携带近2200加仑或15000磅的燃料,实现500英里的飞行距离。据其介绍:“MQ-25将能使航空部队的航程扩展300或400英里。”

诺斯罗普·格鲁门公司的x-47b/图 来源网络

2017年10月以前,波音、通用原子、洛克希德·马丁和诺斯洛普·格鲁门四家公司四家公司均未揭露任何关于无人机的概念或者原型。2个月前,诺斯洛普·格鲁门有照片拍到其X-47B无人机外挂油箱,但并不确定这是否和竞标海军无人加油机有关。

由于海军无人机项目要求发生变化,已经将重点放在了加油上,2017年3月的一次采访中,洛克希德·马丁洛克希德马丁公司臭鼬工厂高级项目领导Rob Weiss还表示,希望所有竞标方根据海军需求重新更改产品设计。

而如今,通用原子公司率先展示了其为MQ-25无人机设计的方案,与其早前设计的“海上复仇者(Sea Avenger)”有明显的相似之处。不过,隐身性能较差,还有较厚的中段机身,且该方案有新的、简化了的机翼设计。

Terry Kraft,一位退休的美国海军少将,现任通用原子公司副总裁透露,改装后的无人机头部下面配有光电传感器旋转架,还有一个和海军退役舰载反潜飞机S-3“北欧海盗”类似的收放式起落架。最值得注意的是,通用原子公司还加了一个系统,使甲板上的人员可以利用手势来自动引导无人机。Terry Kraft并没有解释这个系统的工作原理,但这无疑会涉及一个或多个相机、一个计算机大脑以及专业的软件系统,来识别人的动作并将其转化为具体行动。

通用原子的加油无人机设计方案一侧机翼下有一个Cobham公司生产的加油吊舱(这一点是海军的要求),另侧机翼下是一个标准的副油箱。不过,令人费解的是,这个新设计不能像“海上复仇者”一样容纳额外的派龙(plumbed pylons)—一种可以帮助飞机承载更多燃料,更有吸引力的选择。

海上复仇者概念/图 来源网络

通用原子为MQ-25无人机设计的方案与“海上复仇者”相似也不足为奇。“海上复仇者”可能是早前UCLASS项目里价格最低的投标方案,具备察打功能,“海上复仇者”的研发工作有近十年,一些基础技术已经相当成熟。成本加技术基础,为通用原子竞标提供了优势。

还有一个原因,就是考虑到除加油以外的扩展功能。

一个悬而未决的问题是,把现成智能和网络组件组装到MQ-25无人机上不是什么难事,为什么海军还如此专注于MQ-25的加油功能。不过,海军或许已经开始意识到一直专注于加油功能,使他们正在错失让MQ-25发挥更多、更重要价值的机会。据Terry Kraft 介绍“海军已经要求我们设置挂钩,用以配备雷达”。

据悉,通用原子的MQ-25设计方案考虑到了未来可能扮演多种角色、不断增加任务的可能性。其机身较宽,以备未来有足够的空间满足更多的任务需求,“发展到最后,无人机就会是像卡车一样的载体,”Terry Kraft表示。

目前为止,波音公司和洛克希德·马丁公司尚未公布设计方案。



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